Você sabia que a Vida pode ser possível em apenas 10% de todas as galáxias
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O universo pode ser um lugar mais solitário do que se pensava anteriormente. Das 100 bilhões de galáxias estimadas no universo observável, apenas uma em cada 10 pode suportar uma vida complexa como a da Terra, argumentam dois astrofísicos. Em qualquer outro lugar, explosões estelares conhecidas como explosões de raios gama acabariam com todas as formas de vida mais elaboradas que os micróbios. As detonações também mantiveram o universo sem vida por bilhões de anos após o big bang, dizem os pesquisadores.

“É meio surpreendente que só possamos ter vida em 10% das galáxias e depois de 5 bilhões de anos”, diz Brian Thomas, físico da Universidade Washburn, em Topeka, que não participou do trabalho. Mas “minha impressão geral é que eles provavelmente estão certos” dentro das incertezas de um parâmetro-chave na análise.

Os cientistas há muito pensam se um raio gama poderia prejudicar a Terra. As explosões foram descobertas em 1967 por satélites projetados para detectar testes de armas nucleares e agora aparecem a uma taxa de cerca de uma por dia. Eles vêm em dois tipos. Explosões curtas de raios gama duram menos de um segundo ou dois; provavelmente ocorrem quando duas estrelas de nêutrons ou buracos negros se entrelaçam. Explosões longas de raios gama duram dezenas de segundos e ocorrem quando estrelas massivas queimam, colapsam e explodem. Eles são mais raros que os curtos, mas liberam aproximadamente 100 vezes mais energia. Uma longa explosão pode ofuscar o resto do universo em raios gama, que são fótons altamente energéticos.

Esse flash de segundos de radiação em si não explodiria a vida em um planeta próximo. Em vez disso, se a explosão fosse próxima o suficiente, os raios gama desencadeariam uma cadeia de reações químicas que destruiriam a camada de ozônio na atmosfera de um planeta. Sem esse gás protetor, a radiação ultravioleta mortal do sol de um planeta choveria por meses ou anos – tempo suficiente para causar uma extinção em massa.

Qual a probabilidade de isso acontecer? Tsvi Piran, astrofísico teórico da Universidade Hebraica de Jerusalém, e Raul Jimenez, astrofísico teórico da Universidade de Barcelona, ​​na Espanha, exploram esse cenário apocalíptico em um artigo publicado na Physical Review Letters .

Os astrofísicos pensaram que as explosões de raios gama seriam mais comuns em regiões de galáxias, onde as estrelas se formam rapidamente a partir de nuvens de gás. Porém, dados recentes mostram que a imagem é mais complexa: explosões longas ocorrem principalmente em regiões de formação de estrelas com níveis relativamente baixos de elementos mais pesados ​​que hidrogênio e hélio – baixos em “metalicidade”, no jargão dos astrônomos.

Usando a metalicidade média e a distribuição aproximada de estrelas em nossa galáxia da Via Láctea, Piran e Jimenez estimam as taxas de explosões longas e curtas em toda a galáxia. Eles descobrem que as explosões longas mais energéticas são os verdadeiros assassinos e que a chance de a Terra ter sido exposta a uma explosão letal nos últimos bilhões de anos é de cerca de 50%. Alguns astrofísicos sugeriram que uma explosão de raios gama pode ter causado a extinção ordoviciana, um cataclismo global há cerca de 450 milhões de anos que destruiu 80% das espécies da Terra, observa Piran.

Os pesquisadores então estimam o quanto um planeta seria frito em diferentes partes da galáxia. A pura densidade de estrelas no meio da galáxia garante que os planetas a cerca de 6500 anos-luz do centro galáctico tenham mais de 95% de chance de terem sofrido uma explosão letal de raios gama nos últimos bilhões de anos. Em geral, eles concluem que a vida só é possível nas regiões externas de grandes galáxias. (Nosso próprio sistema solar fica a cerca de 27.000 anos-luz do centro.)

As coisas são ainda mais sombrias em outras galáxias, relatam os pesquisadores. Comparado com a Via Láctea, a maioria das galáxias é pequena e tem baixa metalicidade. Como resultado, 90% deles deveriam ter muitas rajadas de raios gama para sustentar a vida, argumentam eles. Além do mais, por cerca de 5 bilhões de anos após o big bang, todas as galáxias eram assim, desde que rajadas de raios gama tornariam a vida impossível em qualquer lugar.

Mas 90% das galáxias são estéreis? Isso pode estar indo longe demais, diz Thomas. As exposições à radiação sobre as quais Piran e Jimenez causariam grandes danos, mas provavelmente não apagariam todos os micróbios, afirma ele. “Limpando completamente a vida?” ele diz. “Talvez não.” Mas Piran diz que a verdadeira questão é a existência de vida com potencial de inteligência. “É quase certo que bactérias e formas mais baixas de vida possam sobreviver a esse evento”, ele reconhece. “Mas [para uma vida mais complexa] seria como apertar um botão de reset. Você teria que começar do zero”.

A análise pode ter implicações práticas para a busca de vida em outros planetas, diz Piran. Por décadas, cientistas do Instituto SETI em Mountain View, Califórnia, usaram radiotelescópios para procurar sinais de vida inteligente em planetas em torno de estrelas distantes. Mas os pesquisadores do SETI estão olhando principalmente para o centro da Via Láctea, onde as estrelas são mais abundantes, diz Piran. É exatamente aí que as explosões de raios gama podem tornar impossível a vida inteligente, ele diz: “Estamos dizendo que talvez você deva olhar exatamente na direção oposta”.

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